Piper68
Никогда раньше не пробовал - но вдруг взял и написал. И чего на ж... ровно не сиделось-то?
Название: В гостях у страха.
Пейринг: Кейт Бекетт/ Ричард Касл
Рейтинг: PG-13
Жанр: джен, юмор, детектив, ER, AU
Статус: в процессе
Размер: мини
Предупреждения: они остануться живы
Дисклеймер: Все права принадлежат Эндрю Марлоу и каналу ABC
Саммари: Участвуя в расследовании дела о похищении ребёнка, Касл отправляется на встречу с бандитами и бесследно исчезает, но благодаря помощи случайного свидетеля Беккет получает направление для поиска. Действие происходит где-то в провинции, где присутствует много мест, аналогичных месту действия. Тамлайн –конец 5-начало 6 сезона.
Глава 1
Тьма, густая, непроглядная, кромешная тьма царила вокруг, заполнив собой все пространство, от потолка до пола. Вокруг ни дуновения ветерка, ни глотка чистого воздуха, только затхлый, застоявшийся запах прели, намертво впитавшийся в каменные стены. Где-то изредка раздавались шорохи и странные звуки, сопровождаемые ударами редких капель, срывающихся с потолка и падающих с громким шлепком. Эхо падения разлеталось в разные стороны, чтобы навсегда пропасть в склизком мху, покрывавшем стены, возвращая окружению жуткое безмолвие.
Но что это? Где-то в глубине туннеля раздались осторожные шаги, хруст камня под ногами потревожил тягучую тишину. Выскочивший из мглы маленький кружок света рассек тьму, и пометавшись в пространстве, внезапно остановился. Тяжело и прерывисто дыша, человек посветил по сторонам, выхватывая из темноты неровный камень стен и дна туннеля, не замечая, как увесистая капля сорвалась с сочащегося влагой потолка, сбив с замшелой крепи неосторожное маленькое существо. Потеряв точку опоры, оно полетело вниз, отчаянно перебирая ножками, и приземлилось на что-то мягкое и теплое, съехало по бархатистой поверхности, безуспешно пытаясь уцепиться. Замершая фигура вздрогнула от неожиданности, тонкий луч подпрыгнул и описал дугу, уставившись в каменный пол.
- Вот черт!- во тьме раздался мелодичный голос с оттенком отвращения, изящные пальцы, скользнув за отворот куртки, достали мокрицу и брезгливо раздавили склизкое тельце, - Проклятье!
Женщина несколько раз провела краем шелкового шарфика по шее, оттирая слизь и останки насекомого, все ещё чувствуя на коже неприятное прикосновение, потом снова посветила перед собой. Узкий луч пробежал по замшелым стенам шахты и подгнившим балкам, угрожающе нависшим под сводом, скользнул по ржавому рельсовому пути и уперся в развилку туннелей. Яркое пятно лучика пометалось из стороны в сторону, выбирая направление, потом сделало полукруг и осветило тонкое запястье с большими мужскими часами. Посмотрев на положение стрелок, Кейт скрипнула зубами и что-то сердито пробормотала.
Просторный коридор шахты, приведший её сюда, раздвоился, широкой частью круто завернув вправо, а более узкой, шириной с вагонетку - влево. Немного подумав, Беккет уверенно шагнула направо. Под ногами опять захлюпали лужицы, захрустели камешки, попадавшие под каблук. Свод туннеля незаметно растворился во мгле, создавая обманчивое впечатление свободы, и женщине даже показалось, что дышать стало немного легче.
Обрадовавшись, Кейт ускорила шаг, как вдруг под ногой что-то внезапно шевельнулось, и рассерженно запищав, кинулось в сторону. Отпрянув от неожиданности, она чертыхнулась и посветила в сторону источника шума. Зрелище оказалось неприятным, если не сказать - отвратительным. Яркое пятно высветило огромную крысу размером с кошку, сидящую на обломке деревянной подпорки; мех существа отливал черно-коричневым. Свесив с замшелой деревяшки мерзкий чешуйчатый хвост, крыса замерла в неподвижности, настороженно подняв мордочку. Животное непрерывно шевелило усами и принюхивалось к пространству вокруг себя, а бусинки глаз, тлеющие хищными красноватыми огоньками, неотрывно следили за движениями человека.
- Эй! Кыш! – неприязненно сморщившись, женщина легонько топнула ногой. Обидчиво пискнув, крыса мгновенно растворилась во мраке, чтобы спустя некоторое время появиться вновь, однако Беккет, не обращая на нее внимания, уже шагнула дальше. От двухчасового блуждания в темноте ноги налились свинцом, нестерпимо чесалось вспотевшее тело, и очень хотелось пить. Рука непроизвольно потянулась к фляге, лежащей во внутреннем кармане куртки, но большим усилием воли Кейт сдержала себя, едва прикоснувшись к слегка нагретому металлу, потом с силой потерла висок, собираясь с мыслями. Время играло против неё, и надо было продолжать поиск, надеясь на лучшее, даже если казалось, что надежды почти не осталось. «Он должен был быть жив, должен!»
Перешагнув через груду камней, Кейт неожиданно провалилась ногой во что-то мягкое и податливое и едва не упала. Раздался неприятный звук, напоминающий хруст печенья, и женщина, отпрянув с замирающим сердцем, направила фонарик себе под ноги. Желтое пятно осветило влажное дно штольни и кучу тряпок, с виду напоминавших остатки одежды. Нахмурившись, Кейт присела и поворошила пук ткани. В свете фонарика блеснули обглоданные кости скелета, из-под полы полуистлевшего пиджака выкатился череп, глупо пялясь пустыми глазницами. Выглядела находка жутковато, но, тщательно все осмотрев, женщина выпрямилась и облегчённо вздохнула.
Несколько капель пота соскользнули с виска. Вытерев обильную испарину, Кейт уже занесла ногу, чтобы продолжить путь, как вдруг негромкий шорох за спиной заставил её обернуться. Свет фонаря пробежал по насыщенным влагой стенам, и опустившись ниже, выделил из тьмы сразу несколько мохнатых тел, незаметно подобравшихся вплотную. Их было не более десятка, но вели они себя чересчур нагло и уверенно.
Усевшись полукругом, жуткие, молчаливые существа сверлили человека взглядами. Явной агрессии крысы не проявляли, но одного их присутствия оказалось вполне достаточно, чтобы липкая паутина страха опутала Кейт. Мелкая дрожь рассыпалась по всему телу, на душе стало неуютно, под ложечкой противно засосало.
Ситуация явно становилась неприятной, и чтобы успокоиться, Беккет набрала в грудь побольше воздуха и поспешно отвернулась. Переложила фонарь в левую руку, нащупала кобуру и прикоснулась пальцами к рукоятке «глока», зная, что почувствует уверенность. Время поджимало, и надо было двигаться вперед, к нему, стараясь не думать о происходящем за её спиной, об этих жутких тварях, сверлящих спину внимательными и умными взглядами, принюхивающихся и подергивающих щеточками усов.
- Ка-асл!
Эхо ее голоса пронеслось по коридору, многократно отразившись от стен и исчезнув где-то во мраке. Кейт стояла и до звона, до боли в ушах напряжённо вслушивалась в окутавшую её тишину.
- Ка-асл!!
Ей показалось, что окружающий её мрак стал еще плотнее и гуще, усиливая страхи, запрятанные где-то глубоко в душе. Несколько десятков шагов по туннелю – и новый крик, и новое томительное ожидание. Женщина уже сбилась со счёта, попеременно крича и прислушиваясь, голос охрип, и, чтобы немного унять мучительную жажду, ей пришлось сделать глоток из фляги.
Убрав ее обратно, Беккет опустила руку в боковой карман куртки и вытащила наружу какой- то предмет. Свет фонаря упал на плетеную фигурку из веточек ивы, опоясанную тонкой шёлковой ленточкой. Положив человечка на ладонь, Кейт зажала фонарик под мышкой и стала пристально рассматривать его так, словно видела впервые. Тонкий палец нежно коснулся упругих прутиков-ножек, погладил фигурку по голове и остановился в районе груди. Закрыв глаза, женщина замерла на несколько секунд, потом, глубоко вдохнув, крикнула, что было сил.
- Ка-а-асл!
Эхо вновь ударилось в стены тоннеля, разносясь в разные стороны, но не заглохло совсем, а как будто раздвоилось. Вернув фигурку в карман, Кейт встрепенулась, напряжённо вслушиваясь во тьму, и снова крикнула. От радости её сердце чуть не выпрыгнуло из груди. Она услышала отклик! Он был невнятный, пропадающий и тихий, но он был!
- Ка-асл!
Наплевав на осторожность, стараясь оставить за спиной страх, Кейт торопливо зашагала по тоннелю. Нет, она уже практически бежала, забыв про усталость в ногах, запинаясь и скользя по камням, спотыкаясь о ржавые рельсы.
- Ка-асл!
- Беккет!
Теперь отклик прозвучал так близко и так явственно, что женщина от радости чуть не сошла с ума. Выкрикивая его имя, Кейт завернула за выступ и увидела в мрачной глубине штольни неяркий двигающийся луч света.


Глава 2
Чувствуя, как предательски щиплет глаза, она прикрыла лицо рукой, словно защищалась от его пристального взгляда. Уставшие ноги плохо держали тело, и Кейт с размаху опустилась коленями на бугристый пол рядом с сидящим Каслом. Острый обломок царапнул по ноге, она поморщилась от боли, и непроизвольно дернувшись всем телом, уперлась головой в его плечо. Движение вышло неожиданно резким, и поэтому Рик невольно отпрянул немного назад. Чертыхнувшись, Кейт потянулась вслед за ним и крепко обняла мужчину за шею, а тот сцепил руки за её спиной и выпрямился, пытаясь устроиться поудобнее.
- Привет, Касл! - она жарко выдохнула ему в ухо скопившийся в груди воздух. - Как ты?
Теперь её фонарик был направлен вниз, освещая каменистый выступ за его спиной. Взгляд женщины зацепился за что-то, выделяющееся рыжим цветом на фоне замшелой стены, но Беккет не успела рассмотреть это, как следует, потому что Рик потянулся губами в её сторону. Кейт ответила долгим жарким поцелуем, потом ещё одним, и ещё, остановившись только для того, чтоб немного отдышаться.
- Привет. – воспользовавшись паузой, Рик аккуратно ощупал её тело, словно хотел удостовериться, что это не сон, и она никуда не исчезнет. – Бывало и хуже. А как тебе удалось меня найти?
- Совершенно случайно, но благодаря неким обстоятельствам, – закрыв глаза, Кейт легонько прижалась щекой к его лицу, не обращая внимания на колкость щетины. - Сын дворника подслушал разговор бандитов и видел, как тебя тащили в машину. Думаю, что нам просто фантастически повезло, ведь с момента твоего исчезновения прошло уже достаточно времени. У этих мест - дурная слава.
- Эй, я всё понял и поэтому рад за нашу команду, – поцеловав Кейт в щёчку, Рик зарылся лицом в её спутанные волосы, с силой потянул в себя воздух. – Вишня, м-м-м, – от удовольствия он прищёлкнул языком. - Обожаю этот запах, эту самую неотъемлемую часть тебя.
Легкий поцелуй в макушку, вызвав у Кейт вдох облегчения, несколько снял напряжение минувших часов. Обрадовавшись знакомой близости, Рик поцеловал её ещё раз, и ещё, а когда коснулся губами чувствительного местечка на шее, она прерывисто вздохнула, и уперевшись ладонями в его грудь, мягко отстранилась. Касл не стал её удерживать, а только понимающе кивнул головой. Он поднял с пола свой тусклый фонарик, и пристроил его между ногами так, чтобы видеть в неярком свете её лицо.
Поблагодарив его взглядом, Кейт выключила свой «маглайт», и положив фонарик слева от себя, потрепала свои спутанные локоны, потом поднесла одну прядку к самому носу.
- Опять писательские фантазии! – с шумом вдохнув воздух, она недоверчиво хмыкнула, глядя на Касла с притворным укором. - Кажется, это обоняние подвело тебя, атрофировавшись от здешнего смрада.
- Возможно, что да, а возможно – и нет. Мои часы и телефон остались у бандитов, и поэтому кажется, что я пробыл тут целую вечность. - загадочно улыбнувшись, Рик вытащил из нагрудного кармана пиджака лоскуток ткани и поднес поближе к её лицу. – Знакомая вещь?
Она согласно кивнула, узнав свой носовой платок. Касл аккуратно провел мягкой тканью по её лицу, затем, легонько вытирая, спустился по щекам к шее.
- Я взял его, пока ты спала. - закончив, Рик убрал платок обратно в карман. - Знаешь, меня терзало нехорошее предчувствие накануне передачи денег, и время только подтвердило мою правоту. Ты себе даже не представляешь, что значило для меня находиться тут без возможности уйти, но иметь при себе частичку тебя. И если бы…
- Ш-ш-ш, молчи.– Кейт приложила палец к его губам. – Как ты себя чувствуешь? Кажется, я видела следы крови на твоей шее.
- Представь себе, на меня набросилась крыса. Она зацепила меня, но мне удалось отбиться. Уверен, что она была тут не одна.
- Я тоже встретила их, там, в туннеле, - махнув рукой в сторону начала своего пути, Беккет непроизвольно поёжилась. - Но ты же прекрасно знаешь, что я не боюсь крыс, хоть и есть в их количестве что- то неприятное.
- Полностью согласен.- Приподняв руку, чтобы привлечь внимание к своим словам, Рик прицелился в потолок указательным пальцем.- Готов поспорить, что в этом исчадии ада их обитает сотни, а если они голодны и возбуждены, то превращаются в настоящий ужас.
- У меня есть пистолет! – Кейт горделиво расправила плечи, на что Касл только покачал головой, скептически прищёлкнув языком.
- Сильно сомневаюсь, что получится отбиться. Если эти твари соберутся в стаю и возьмут наш след, то нам уже никто и ничто не сможет помочь. Кстати, посмотри вон туда. – он взял свой фонарь и посветил куда-то за её спину. Обернувшись, Кейт увидела разноцветный ворох ткани. - Видишь? Это няня нашего заложника. Они убили её ещё вчера, и что теперь от неё осталось? Только кости. А чем мы лучше её?
Беккет неопределённо пожала плечами, смущённо отведя глаза в сторону.
- Ты что, боишься?
- Нет, Кейт, я опасаюсь за твою жизнь.
- Тоже самое могу сказать и про тебя. – в горле женщины предательски запершило, и Беккет с силой сжала губы, пытаясь справиться с волнением. – Но … тут … такой момент …
Некоторое время она молчала, потом помявшись, виновато склонила голову, уткнувшись ему в плечо, и горько вздохнула.
- Проблема в том, что я заблудилась во время поисков и теперь не смогу вывести нас обратно. Я даже меток никаких не оставила за собой, так торопилась…
- Это как раз не такая уж большая проблема, – ободряюще улыбнувшись, Рик взяв женщину за руку. - Бандиты ушли в противоположную от твоего появления сторону, а значит, выход там. – Касл переплёл её пальцы со своими. - Эй! Мне показалось, что мой суровый детектив немного сникла, или …?
- Нет, Касл. – поспешно отстранившись, Кейт нахмурилась и укоризненно покачала головой. – Просто я немного перенервничала. Давай, будем выбираться. – Начала она с воодушевлением, но потом спохватилась, и мысленно ругая себя последними словами, извиняющимся тоном добавила.- Ты идти можешь?
Вместо ответа Рик мягко подтянул её тонкую кисть к своей талии. Кейт вздрогнула от неожиданности, ощутив ладонью шершавую, колючую поверхность, пальцы механически сжались и обхватили что-то ребристое и массивное. Она попыталась приподнять это, в темноте глухо звякнуло, и сразу стало понятно, что она держится за цепь. Увесистую, ржавую, обвивающую тело Рика в несколько витков.
Представив себе последствия сложившейся ситуации, она еле сдержалась, чтобы не вскрикнуть. Щелкнула кнопка фонарика, узкий луч пробежал вдоль цепи и уперся в стену. Только теперь Кейт поняла, за что зацепился её взгляд в момент их встречи. Рыжее пятно оказалось металлическим кольцом, вмурованным в стену и почти полностью заросшее мхом. Толстая ржавая цепь соединялась с ним одним звеном, потом опоясывала тело Касла и замыкалась огромным замком. Цепочка была очень коротка и не давала возможности подняться на ноги, а лишь позволяла немного отодвинуться от осклизлой стены. Увесистый замок уверенно запирал крайние звенья, надежно удерживая узника.
- Я сейчас ... - хрустнув "липучкой" кобуры, Кейт достала пистолет, но Касл перехватил её руку.
- А если кого-нибудь из нас заденет рикошетом? – посмотрев ей в глаза, Рик твердо произнёс, – Позволь мне самому, а ты пока отойди в сторону,- и он показал подбородком на противоположную стену.
Её тонкая кисть почти полностью спряталась в цепкой мужской руке, и Кейт вдруг чётко поняла, что все попытки протестовать заранее обречены на провал. Касл был уверен в своих действиях, что совсем не означало недоверие к ней, скорее наоборот, говорило о желании уберечь от излишнего риска. Она хорошо знала этот многозначительный взгляд, чувствовала всей кожей, и поэтому, поколебавшись всего мгновение, Кейт отдала пистолет. Рик ослабил рукопожатие, но прежде чем он повернулся, готовясь к выстрелу, она склонила голову и на мгновенье накрыла его кисть своей рукой.
- Подожди, пока я не присяду.
Легкими шагами она скользнула к противоположной стене. Смерив взглядом ее затаившуюся фигурку, Касл зажал в зубах тонкую рукоятку «маглайта» и посветил на замок. Ему пришлось немного отодвинуться, чтобы натянуть цепь, теперь осталось самое простое и одновременно самое опасное. Прищурившись, Рик прицелился и нажал на спуск.
Громкий раскат выстрела хлестнул по ушам, многоголосым эхом разлетелся по туннелям. Пуля срикошетила, скрывшись в темноте, замок глухо звякнул, ослабив железную хватку, явил свету раскуроченное нутро.
Убрав пистолет в карман, Касл стал торопливо разматывать тяжелую цепь, когда почувствовал на лице ветерок от дыхания Кейт. Присев на корточки, она забрала у него фонарик и стала помогать.
Вздохнув с облегчением, Рик отбросил в сторону ненавистные оковы, и взявшись за протянутую руку, с облегчением поднялся, попрыгал, разминая затекшие ноги. Обрадовавшись его свободе, Кейт обняла его поперек тела и крепко прижалась к широкой груди, слушая ровное биение сердца.
- Идём отсюда скорее. - почувствовав его дыхание на своём лице, она подставила губы для поцелуя. – Мне хочется увидеть тебя при солнечном свете.
- Ха, абсолютно неизвестно, кому этого хочется больше,- Рик с удовольствием поймал её горячий выдох, потом немного отстранился, и похлопав себя по карману, достал «глок», снисходительно улыбнувшись. - Возьми, будешь нас защищать, если что….


Глава 3
Время тянулось медленно, словно тягучая патока, отбирая последние силы, изматывая ожиданием неизвестного. Туннель, по которому брели путники, периодически менял свой горизонт, то опускаясь наклонно, то поднимаясь выше, затрудняя и без того нелегкий путь. Исчезнувший мшистый свод вновь вынырнул из ниоткуда, опустился на путников неприветливой массой, ограничив свободное пространство неровностями потолка, вынуждая Касла всё чаще наклонять голову. Идти с согнутой спиной не доставляло никакого удовольствия, и Рик выпрямлялся при первой же возможности, тот час же задевая влажный камень, брезгливо морщился, ругаясь сквозь сжатые зубы. Беккет же была в более выгодном положении из-за разницы в росте, к тому же Касл сообщал ей о препятствии пожатием руки. И она понимающе пожимала в ответ.
Так прошло больше часа. Преодолев очередную преграду, они остановился совсем. Тяжелый, спертый воздух подземелья не давал вдохнуть полной грудью, заставляя чаще дышать, обостряя и без того режущее чувство жажды. Рик с трудом сглотнул липкую слюну, закашлялся, встревожено слушая, как выбившаяся из сил Кейт пыхтит рядом, как паровоз.
- Беккет, ты как? – заботливо спросил он, легонько стиснув тонкие пальчики женщины.
Натужно сипя, она ничего не ответила, только устало мотнула головой. Ответное рукопожатие было вялым и безразличным, потом Беккет отпустила его руку, чтобы вытереть вспотевшее лицо.
Рик тоже чувствовал себя не лучше, он лишь посветил на её часы и слегка покривился. Показал знаком, что ей следует смочить горло, а сам развернул фонарик лучом к верху, держа его на уровне бедра.
Глядя на черты его лица, освещенные с одной стороны и от этого напоминающие сюрреалистическую маску из «Театра теней», Кейт устало улыбнулась и достала фляжку. Побултыхала, сделала короткий глоток, потом, не удержавшись, ещё пару. Поморщилась. Вода была теплая и противная, она разбивалась в полости рта небольшими безвкусными шариками, и скатывалась в горло, совсем не утоляя жажды.
- Когда выберемся, я сотру этого ублюдка в порошок, - в раздражении процедил Рик, наблюдая за её гримаской, и сделал движение, имитируя апперкот, – врагу не пожелаю попасть в такую же ситуацию….
- Не надо слов, Касл, побереги силы, - облизав пересохшие губы, Кейт протянула ему флягу, и наблюдая, как он делает аккуратные скромные глотки, добавила, - неизвестно, когда ещё мы сможем выбраться отсюда.
- Сколько бы ни пришлось, Кейт, но я уверен, что мы идём правильно. – Касл вернул ей остатки воды, - Я видел, что преступники ушли именно в эту сторону!
- Рик, я полностью согласна с тобой, - начала она мягко, потом в её голосе проскользнула нотка сомнения.- Кстати говоря, насчёт преступников. Мне до сих пор кажется, что мы что-то упустили. – нахмурившись, Беккет прикусила губу. - Я столько раз прокручивала в себе все этапы подготовки операции, что, казалось бы, ошибки быть не может. Но на самом деле…
- Ошибки бывают у всех,- философски дополнил её Рик. – Главное, чтобы они не были фатальными.
Вздрогнув всем телом, Беккет виновато опустила голову, немного отвернув её в сторону от светового конуса, светившего в лицо, и произнесла куда-то в темноту враз охрипшим голосом.
- М-м-м, мне кажется, что это из-за меня ты…
Она не договорила. Опустив фонарь, Рик протянул руку, и аккуратно сжав тонкое запястье, подтянул женщину к себе, прижал к груди, обняв, промолвил ласково, отчётливо выговаривая каждое слово:
- Эй! На самом деле меня схватили потому, что я опознал голос бандита, пришедшего за выкупом, и поэтому они решили поступить со мной так же, как с ненужным свидетелем. – Рик на миг посерьезнел, потом его брови шутливо взмыли вверх. Касл непринуждённо взъерошил волосы Беккет, как бы говоря «Тебе не о чем волноваться!», немного помассировал напряженную шею женщины. – Не надо себя казнить, Кейт, ведь истина была так близка от тебя! Ты помнишь типа, встретившего нас в вестибюле Ривергейтс-холла в день похищения?
Немного отстранившись, Кейт откинула со лба волосы, украдкой смахнула непрошеную слезинку, и осенённая догадкой, широко раскрыла глаза.
- Дьявол! Значит, это был всё-таки дворецкий Дженкинс, да?
Рик согласно кивнул головой. Слегка воспрянув духом, Кейт стукнула себя кулачком по раскрытой ладошке.
– Чёрт! Не зря мне казалось, что что-то идёт не так, а твоё исчезновение только усилило мои подозрения. Поэтому я поручила Райану покопаться в прошлом всех возможных подозреваемых, и, знаешь, что он нашел? Дворецкий оказался заядлым, но не слишком везучим игроком, он задолжал букмекеру приличную сумму и попал в цейтнот. Вот тут-то его, скорее всего, и могла посетить мысль о похищении. Надо отдать должное его уму - свой дьявольский план он разработал тщательно, и ему удалось постоянно быть в центре афёры, находясь в то же время вне подозрения. Досадно, но Дженкинс опередил нас на один шаг.
Прищурившись, Рик пожевал губами, вопросительно глядя на Кейт.
- Интересно, а почему же он не убил меня сразу, а оставил здесь?
- Его самая большая страсть, Касл,- ставки на крысиных бегах, а слуги Ховерстонов показали, что Дженкинс обожал жуткие розыгрыши; фантазии в этом деле ему было не занимать.
- Кажется, теперь он стал мне понятен, и я вполне могу использовать черты его характера в очередной книге, - снова притянув Беккет к себе, Касл поцеловал её в лоб. - Извращённый взгляд на жизнь предполагает наличие черного чувства юмора. Хотел бы я ещё раз на него посмотреть – даже через окно допросной.
- Я тоже хочу этого не меньше тебя. Ладно, пошли.
Взявшись за руки, они продолжили трудный путь, который упорно не желал становиться легче. Огибая очередное препятствие, Рик снова задел макушкой влажный мох, и его трехэтажная ругань вызвала смешок у Кейт.
- Эй, тебе следует позавидовать мне, Касл! – она едва заметно погладила большим пальцем влажную кожу его запястья, - мне хватает места, чтоб пройти не нагибаясь.
- Я как-нибудь это перетерплю. – страдальчески сморщившись, Рик смахнул влагу со лба и протёр ладонь о штаны, - Кажется, к моей голове уже прилипла целая коллекция мха. Ты не знаешь, случайно, кому её можно продать?
- Чего же тебе не хватает – славы или денег? – иронично хихикнув, Беккет замедлила шаг, - или, возможно, тебе просто лень нагнуться, как следует? Боишься, что пострадает твоё эго?
- Моё эго и так уязвлено, и единственное, чего ему определенно не хватает – капюшона от плаща, - Рик по-прежнему хмурился, тем не менее, прекрасно понимая, что его стараются отвлечь от неприятных мыслей. – У меня волосы промокли насквозь. Какое мерзкое ощущение!
Касл ещё раз чертыхнулся, потом замер на месте, устремив луч фонаря впереди себя.
- Что? – Кейт коснулась его тела своим плечом, изо всех сил глядя в ту же сторону, но не понимая причин обеспокоенности.
Вместо ответа Рик погасил свет.
- Смотри внимательнее.
Беккет напрягла зрение. Теперь тьма подземного коридора уже была не такой густой и мрачной, она слегка поредела, потеряв насыщенную черноту, став немного прозрачнее. Кейт задумчиво почесала кончик носа, зачем-то поправила кобуру.
- Наверное, в подземелье проникает свет. Пожалуй, я могла бы сказать, что где-то недалеко имеется выход. Да и воздух стал немного свежее.
- Угу, и у тебя настроение поднялось?
Вместо ответа она поцеловала его потную щеку, облизала слегка солоноватые губы, поцеловала ещё, и Рик довольно мурлыкнул, словно мартовский кот.
Теперь двигаться стало реально легче, и через пару десятков шагов они очутились в широком коридоре. Свод над их головами исчез, мгла поредела, позволяя увидеть черты лица и то, что творилось вокруг. Покрутив головой, Рик направил луч на проём в потолке, мягко очерченный рассеянным светом.
- Вот откуда попадает воздух.
Сделав ещё несколько шагов, они остановились прямо в центре большой мелководной лужи, вольготно расположившейся под отверстием почти правильной прямоугольной формы. Не обращая внимания на насквозь промокшие ноги, Рик посветил фонариком внутрь проёма и с сожалением отметил знакомый вид ненавистных замшелых стен и полусгнившей крепи.
- Напоминает спускной колодец, - покряхтев с досады, он запрокинул сильнее голову, и приложив руку на манер козырька, устремил взгляд в куцый пятачок вечернего неба, бесстрастно взиравший сверху, - однако, как я вижу, нам не выбраться отсюда без снаряжения. Пожалуй, сейчас я готов рассмотреть все безумные варианты спасения. Возможно, нам следует позвать гномов на помощь или разжечь костёр, чтобы нас засёк спутник. Что скажешь?
Прыснув в кулачок, Беккет закатила глаза.
- Ка-а-асл! Ну, а как насчёт того, чтобы просто идти дальше?
- Идёт! - Рик жадно глотал прохладный свежий воздух. – Но сначала надо немного провентилировать лёгкие! Присоединяйся!
Вместо ответа Кейт прижалась к его груди, пошевелилась, устраиваясь поудобнее. Дыхание её всё ещё было глубоким, но уже более спокойным и ровным. Это было просто неописуемо: стоять рядом с ним, слушая его вдохи и выдохи и молча улыбаться, тихо радуясь своему счастью. Он же, глядя перед собой невидящим взглядом, перебирал её спутанные кудри, беззвучно шевеля губами, словно читал молитву о спасении.


Глава 4
Если бы кто-нибудь, когда-нибудь, спросил Беккет, как оценить происходящее, когда они стояли обнявшись, вдыхая прохладный пьянящий воздух, то она бы точно назвала это и сном и явью.
Её душа и тело оцепенели от знакомой близости, в голове расплылась сонная дымка, немного сгладившая тревожные события минувших часов. Его разгоряченное тело, прижавшееся к её, необыкновенно мягкие и нежные руки, заботливо обнимающие хрупкие плечи, и большое, любящее сердце, отзывающееся ритмичным перестуком, внушали спокойствие и защищённость. И голос, ровный, успокаивающий голос мужчины звучал с оттенками нежности и душевной теплоты, и Кейт, находясь в полудреме, согласно кивала головой, даже не разбирая слов, а просто принимая все, как есть. Но что-то вдруг неуловимо изменилось, легкое и непонятное беспокойство коснулось её, Кейт не сразу поняла, в чем собственно дело.
Она помотала головой, пытаясь встряхнуться, с силой потёрла виски, напряженно смотря в его лицо.
- Что, прости?
- Я говорю, ты ничего не слышишь? – расцепив объятия, Рик развернулся в сторону начала их пути, и Кейт заметила, как мгновенно напряглось его расслабленное тело. Сжав руки в кулаки, Касл поднял их на уровень груди, слегка вытянул шею, прислушиваясь, поворачивая голову то одним ухом, то другим в сторону туннеля. Шумно вдохнул воздух, цыкнул сквозь плотно сжатые зубы, и замер в неподвижности, затем повернулся к Кейт, холодно блеснув глазами.
Неясное предчувствие опасности кольнуло сердце женщины, и Кейт, насторожившись, задержала дыхание, пытаясь разобраться в ситуации. Напряженный слух уловил какой-то звук, похожий на шум дождя или шелест увядших листьев, он неуклонно приближался к ним, и своей монотонностью казался вполне обыденным, но настолько неуместным, что вызвал полное смятение в её душе, покрыв кожу колючими мурашками вперемешку с ледяными капельками пота.
Смахнув со лба испарину, Беккет повернулась лицом к напарнику, однако не успела ничего сказать, потому что Рик сорвался с места, увлекая её за собой. Кейт чуть не задохнулась от резкого рывка.
- Касл, что это такое? Касл!
Крепко стиснув её пальцы, Рик зашагал торопливыми шагами, разбрызгивая воду и подсвечивая путь впереди себя. Беккет едва успевала за ним.
- Боюсь, что мне уже знаком этот шум, – полуобернувшись на ходу в её сторону, Касл часто и горячо дышал, – Беккет, быстрее, нам надо торопиться!
Они еще поднажали, крепко сцепив руки до побеления костяшек пальцев.
- Шорох становится отчётливее, - от внезапной догадки у Кейт начали подкашиваться ноги, - Или, может быть, я грежу?
- Нет,- Рик отрицательно мотнул головой, проскрежетав зубами, - Не грезишь, и ещё,- его голос внезапно охрип, - Мне слышится и впереди какой-то плеск!
Они выбежали на каменистый край лужи. Нервная дрожь колотила женщину, положив руку на кобуру, Кейт намертво вцепилась в рукоятку пистолета и произнесла севшим голосом:
- Ка-асл… кажется, это похоже на крысиную возню…
Рик ответил сдавленным: «Угу!» и запнувшись за ржавый рельс, невольно выпустил ее запястье. Полетев на землю, едва успел выставить для страховки руку. Столкновение с каменистой насыпью не прошло для него бесследно, охая и злясь, он поднялся с колен с помощью Беккет. Потирая ушибленные места, Касл выставил перед собой фонарик и подсвечивая покрутил головой.
- Впереди опять поворот! Беккет, не отставай!
Два силуэта сдвинулись с места. Коридор сузился, загибаясь большим полукругом, ведя путников дальше. Пол тоннеля превратился в небольшую горку, а потом вдруг опустился вниз. Рик посветил вдаль, и произнес, волнуясь:
- Кажется, теперь мы точно знаем, что нас ждет.
Тяжело дыша, Кейт остановилась рядом, напряженно следя за движущимся световым пятном. Оно скользнуло по лужицам, зацепило замшелые стены и опустилось на что-то движущееся.
Крысы. Целая стая крыс. Они вели себя по-хозяйски, бултыхались в стоялой воде, чистили влажную шерстку и заигрывали с собратьями. Их было столько, что дно туннеля и выступы стен вокруг лужи напоминали колышущийся меховой ковёр омерзительного серо-рыжего цвета.
Ошарашенные жутковатым зрелищем, путники застыли, как вкопанные.
- Господи! – Кейт до боли стиснула мужскую руку.- Никогда не видела сразу столько крыс!
- Rattus norvegicus, обыкновенная серая крыса, - сказал Касл, настороженно наблюдая за кишащей стаей. - Человечество неплохо осведомлено об их размерах, особенностях поведения и среде обитания. И кстати, крысы обладают абстрактным мышлением, потеснив человека, как единственное существо, обладающее такой же способностью.
- Не надо меня успокаивать, Касл, - Кейт прижалась к мужскому плечу, не в силах отвести взгляда от кишащей серо-коричневой массы. - это совершенно ни к чему.
Он отрицательно помотал головой.
- Даже и не думал, Кейт, я просто констатирую факты. – Касл поперхнулся, речь его стала хрипловатой и немного приглушённой. – И, у нас нет выбора. Крысы - спереди, крысы…
- Сзади…- дополнила Беккет, с трудом сглотнув вставший поперек горла ком. – И …
- Нам нельзя останавливаться, Кейт, ни в коем случае. Советую поднимать ноги повыше, чтобы не упасть. Надеюсь, что ям под водой не будет.
Они сделали острожный шаг, потом ещё один.
При приближении людей часть животных замерла, обратив мордочки в сторону шума. Десятки красных глаз-бусинок настороженно смотрели на движущихся людей. До крыс оставались не более тридцати ярдов, как вдруг часть стаи сорвалась со своего места, и превратившись в омерзительный живой ковёр, устилавший собой весь пол шахты, двинулась вперед. В свете фонаря замелькали спины и хвосты, шипение десятков злобных существ заполнили пространство тоннеля. Эта жуткая шевелящаяся масса завораживала своим видом, сковывая движения, от пронзительного писка кровь стыла в жилах, холодный пот прошиб обоих, по спинам побежали ледяные струйки. Кейт опомнилась первой и потянула Рика за собой.
- Бежим!
Под ногами захлюпала вода, а потом они оказались в самом центре стаи. Ноги подворачивались на кишащих тварях, обувь с хрустом давила податливые тельца. Крысы обезумели от запаха крови и человеческих тел. Они цеплялись за брюки, прыгали на бегущих со стен, впиваясь в одежду зубами и когтями, карабкались по полусогнутым спинам. Кейт вскрикнула от боли - одна из тварей прокусила ногу.
- Где? – Рик приостановился на секунду.
- Правая нога, в районе лодыжки!
Яростно пнув заверещавшую тварь, Рик вскрикнул от боли сам.
- Не останавливайся, Кейт, не останавливайся, ради всех святых!
Его лицо исказила жуткая гримаса, он до хруста сдавил крысу, впившуюся в запястье, и с отвращением отбросил в сторону.
Вскрикнув, Кейт стиснула зубы, и подцепив Касла под локоть, потянула дальше. Ругаясь во весь голос, мужчина и женщина помогали друг другу, срывая на ходу обезумевших тварей, забравшихся на них. Наконец-то им удалось выбраться на более сухое местечко и прибавить ходу. Крысы по-прежнему атаковали, но какая-то часть стаи отстала. Как будто подчиняясь людским мольбам, пол стал ровнее, а потолок снова ушёл ввысь. Свет фонарика продолжал плясать во мраке штольни, сопровождаемый сдавленной руганью и тяжелым дыханием бегущих людей, преследуемых зловещим шипением и писком голодной мохнатой массы.
Внезапно во тьме возникни неясные очертания чего-то, наполовину перегородившего туннель. По мере приближения стало видно ржавый предмет угловатой формы, частично освещенный светом фонарика. Это была брошенная вагонетка, стоящая на рельсах, их призрачный шанс на спасение. Несказанно обрадовавшись, Рик радостно воскликнул:
- Кейт, сюда!


Глава 5
Отбиваясь от атакующих тварей, они подбежали вплотную к высокому борту вагонетки. Рик первым ухватился за ржавую рукоятку тормоза, и встав ногой на прицепное устройство, подтянул к себе Кейт, потом, подхватив её под локоть, помог забраться внутрь. Она крепко вцепилась в ткань его плаща, сильно потянула мужчину на себя, помогая как можно быстрее перевалиться через острый край. Он шумно спрыгнул внутрь и нагнувшись, с руганью сорвал и отбросил к стенке штольни вцепившегося в брючину зверька. Пошарил лучом фонарика по железному днищу.
Вагончик был пуст, лишь на дне лежала небольшая кучка каменистой земли. Рик расшвырял её носком ботинка, потоптался на месте, с отвращением слушая скрежет крысиных коготков о шершавые бока вагонетки. Теперь можно было перевести дух, и уставшая Кейт благодарно коснулась рукой его плеча.
Женщина часто и тяжело дышала, мешая свои глубокие выдохи с его, потом осторожно ощупала себя, пытаясь определить степень повреждений. Куртка сильно пострадала от крысиных атак, но, положа руку на сердце, можно было сказать, что со своей функцией защиты она справилась.
Каслу повезло меньше. Легкая ткань его плаща топорщилась нитками в разные стороны и была разодрана во многих местах до самого тела. Кейт постаралась определить на ощупь, насколько сильно он пострадал, но Рик только пробормотал: «Я в порядке!» и придержал рукой её ладонь.
Теперь фонарик освещал пространство вокруг вагонетки, выхватив из темноты часть кровожадной стаи, окружившей людей со всех сторон. Яркое пятно света отражалось в десятках сверкающих крысиных глаз, мелькающие спины и хвосты бурлящей голодной массы клубились, сердясь на так некстати ускользнувшую добычу. Зрелище было настолько мерзким, что Кейт с отвращением сплюнув, передёрнула плечами.
- Ну, и что теперь? – брезгливо морщась, она вытянула шею, обозревая зловещий меховой ковер. Крысы тревожили темноту своим противным писком и вознёй, запах свежей человеческой крови сводил тварей с ума, заставляя скрестись о ржавый металл, упорно стараясь добраться до мягкой, но недоступной плоти.
Однако крысиные попытки были тщетны, и Кейт с облегчением перевела взгляд на Касла. Тот нежно обнял Беккет за плечи, потом привлёк к себе, успокаивая.
- Эй, мы получили небольшую передышку!
Погасив фонарик, он прижался к её лбу своим и слегка потерся, давая понять, что всё складывается не так уж плохо. Его дыхание обожгло её щёки, и она прикрыла глаза, чувствуя, как становится легче. Однако нервная дрожь всё никак не проходила, и чтобы скрыть своё состояние, Кейт обвила руками шею мужчины.
Она ловила губами его дыхание, не обращая внимания на колкость щетины, касающейся её лица, старалась принять каждую частичку его тепла, чувствуя, как его близость сбрасывает с плеч цепкие путы страха, потом негромко промолвила:
- Да, передышка точно не помешает, но мы не можем сидеть тут вечно…
Вспомнив что-то, Касл хитро усмехнулся, прервав Кейт на полуслове. Подозревая, что за усмешкой должна последовать одна из его шуток, Беккет, устремив взгляд на смутно белевший овал его лица, замерла и даже задержала дыхание.
Касл прекрасно понял её реакцию.
- Я знаю одно действенное средство от крыс – начал он, лукаво повёдя бровями, наслаждаясь её пристальным вниманием, потом, помедлив немного, выпалил. - это вентилятор. У тебя, случайно, нет с собой вентилятора?
- Вентилятор? Зачем? – искренне изумилась она.
- Крысы не любят его шум, это научно доказанный факт.
- Ка-а-сл…- умоляюще простонала Кейт, считая юмор немного неуместным, - ты не мог бы придумать что-нибудь более реальное?
Вместо ответа Рик мягко освободился из объятий и вложив фонарик ей в руку, стал расстегивать пуговицы плаща.
- Идея родится в процессе! - произнёс он оптимистично, слегка подбоченясь при этом. - У тебя нож есть?
Пошарив в карманах, Беккет протянула ему «Викторинокс», с которым никогда не расставалась.
- Посвети!
Рик сунул Кейт свой сильно пострадавший плащ, скинул пиджак, а потом стащил с плеч рубашку. Она не успела удивиться странной тяжести его одежды, но с интересом наблюдала, как ткань тончайшего хлопка превращается в неровные ленточки.
Закончив полосовать подол сорочки, Касл снова одел пиджак и пробежался взглядом по женской фигуре, щуря глаза от яркого луча.
- Как ты себя чувствуешь?
Сосредоточившись полностью на своих ощущениях, Беккет замерла на некоторое время, затем поморщилась.
- Чувствую кровь на правой лодыжке, всё остальное – ерунда, просто царапины. А как ты…
Не дослушав, Касл легко подхватил её за талию и со словами «Держись!» посадил на борт вагонетки. Женщина ухватилась одной рукой за царапающий кожу металл, а в другой зажала цилиндр фонарика, светя перед собой.
Касл аккуратно подхватил её повреждённую ногу, и осторожно придерживая за пятку, снял туфлю, затем зажал обувь под мышкой, стянул и бросил на дно вагонетки разодранный в клочья окровавленный носок.
Ловкие пальцы мужчины быстро нащупали прокушенное место. Касл внимательно осмотрел рану и знаком показал на плащ. Когда Беккет протянула ему одежду, Рик нырнул рукой во внутренний карман и достал оттуда плоскую бутылку виски. Увидев, как удивлённо поползли вверх брови женщины, сердито усмехнулся.
- И не спрашивай, откуда я взял его. Как ни странно, но мне его оставил Дженкинс.
- Зачем? – она удивилась непонятной щедрости преступника.
- Он сказал, что стоит крепко выпить перед тем, как меня съедят.
Отвинтив колпачок, Рик плеснул виски на рану, потом подул и начал аккуратно бинтовать. Кейт с изумлением смотрела на его мелькающие заботливые руки, всё больше проникаясь благодарностью к этому необычному во всех отношениях человеку.
- Какое же у этого гада «потрясающее» чувство юмора! – начала она задумчиво, прикусив губу. – Хм, серьёзно…человеческое мясо с привкусом алкоголя. Ах! – ойкнула и сморщилась, сильнее вцепившись пальцами в изъеденное ржавчиной железо. – Знаешь, так странно, но мне показалось, что я все о тебе знаю, но.…
-Извини, Кейт… - Рик был серьёзен и сосредоточен. - Увы, ты обо мне и половины не знаешь, и я расскажу тебе об этом как-нибудь позже. А пока дай мне закончить.
Беккет поерзала на жестком бортике, устраиваясь поудобнее. Ей вдруг очень захотелось услышать его новую историю, справедливо полагая, что критичность ситуации больше способствует открытости. Она замялась, не знаю, как половчее спросить, но так, чтобы он не обиделся на её навязчивость. Рик расслышал её дипломатичное кряхтенье, замер, и чуть смутившись, произнес.
- Это история давняя. Возможно, сейчас немного неуместно, хотя…
Он сделал паузу, продолжив сосредоточенно, виток за витком, накладывать повязку.
- Тебе не сильно давит?
- Нет, нет,- обрадовавшись, Кейт даже пожевала губу в предвкушении. – У тебя всё прекрасно выходит.
- Кхм, - Касл сделал последний виток и умело закрепил концы самодельного бинта. – Алексис тоже не жаловалась.
- Алексис?? – Кейт почему-то была готова услышать всё, что угодно, но только не это. – Интересно, и как же это её угораздило?
Фонарик светил на его руки, и поэтому она не увидела, как он загадочно улыбнулся.
- Однажды мама уехала на гастроли, Мередит тоже…куда-то сорвалась, и мы с Алексис остались одни. – Кейт уже не раз слышала этот пронизанный любовью и нежностью тон, повествующий о семье. – Моё солнышко чувствовало себя превосходно, крепко спало рядом со мной, и меня тоже сморил сон. И тут вдруг раздался её истошный крик. Со сна я никак не мог понять, что случилось, и честно сказать, даже немного запаниковал. Мне пришлось взять её на руки, чтобы понять причину плача.
Тут Касл сделал паузу, и видя с каким напряжённым интересом Беккет ждет продолжения, невозмутимо закончил.
- Просто пришла пора поменять ей подгузник, - и он рассмеялся во всё горло.
Рик явно напрашивался на лёгкую взбучку, и Кейт с удовольствием оттаскала бы его за ухо, если бы смогла достать. Понимая это, она лишь вхолостую пошевелила пальцами.
Касл заметил её жест и улыбнулся ещё шире, потом закупорил бутылку и вернул её Кейт, придерживая ногу за голень, аккуратно одел туфлю. Подхватил женщину и плавно поставил на ноги. Видя его хитрющую физиономию, Беккет не удержалась от легкого тычка в его плечо.
- Всё понятно, Мистер – Чемпион – По – Повязкам, - Кейт всё-таки дотянулась до его уха, но надо сказать, Касл и не пытался избежать кары за свою шутку, он лишь сделал притворно- болезненную рожицу. – Ты опять пытался водить меня за нос! – наигранно сердясь, она приблизилась к нему вплотную. – Не советую забывать, кто тут коп!
И она потянулась к другому уху, но перехватив женскую ладонь в воздухе, Касл приложил её к своим губам.
Тут Кейт напряглась. Кожа его руки в одном месте была не смутно–белой, а темно-глянцевой.
- Ты что, ранен? – зажав фонарик во рту, она развернула его ладонь к свету. Увиденное заставило её поморщиться. От раны на запястье, по внутренней стороне руки тянулся кровавый след, но по лицу Касла нельзя было понять, насколько сильную боль он чувствует.
Повесив плащ на железный борт, Кейт отпустила руку мужчины, и взболтнув бутылку виски, посмотрела на совершенно спокойного Касла. Тот вопросительно подвигал бровями, и она истолковала его взгляд как «Ну что, так и будем стоять?», что заставило женщину смутиться. Она забрала у Рика оставшуюся неиспользованной полоску ткани, наощупь достала из кармана пиджака платок и принялась обрабатывать рану.
Пока её руки мелькали в свете фонарика, Рик не проронил ни звука, а лишь сурово свёл брови и тяжело вздохнул.
Закончив перевязку, Беккет вынула фонарик изо рта, и затянув узел зубами, задержала руку мужчины в своей.
- Ты как?
Касл отрицательно мотнул головой.
- Чтобы тут не происходило, но я продолжаю думать о большой чашечке кофе в твоих руках, огромной пицце, и о том, что за всем этим всем последует. А ты?


Глава 6
- Кофе!
От этого греющего душу слова, Кейт довольно закатила глаза, пропустив конец фразы мимо ушей. Причмокнув, она облизала губы в предвкушении, словно кофемашина с готовым дымящимся напитком была от неё в двух шагах. Воображение женщины взыграло не на шутку, и Кейт даже невольно обхватила в воздухе воображаемую кружку, очнувшись от мечтаний только тогда, когда Рик забрал бутылку виски из её руки.
- Я готов сварить тебе не одну сотню чашек, когда спасемся, и поверь, это будет самая лучшая сотня в твоей жизни, – нагнувшись, он поставил бутылку на дно вагонетки, - А сейчас прошу выслушать меня.
Придав себе сосредоточенный вид, Кейт согласно вздохнула, понимая, что вот-вот получит ответ на вопрос, уже давно крутившийся на языке. Она не была бы сама собою, если бы не спросила нарочито серьёзно, незаметно усмехнувшись уголками рта.
- Что, Касл, ты знаешь, как создать отпугивающее крыс силовое поле, или у тебя в кармане есть реактивные ускорители бега?
Оценив юмор, Рик приподнял брови.
- Извини, но Дженкинс был не настолько щедр. Конечно, я изменю себе, если не предложу ничего сногсшибательного, тем более, что самые свежие идеи уже прозвучали, - тут он хитро прищурился, ожидая ещё острот, но видя, что Кейт отвела глаза, продолжил уже более деловито, – Но ты точно права в том, что план у меня всё-таки есть. Только давай сначала допьём воду, чтоб бежать было легче.
Они разделили остатки влаги, потом Беккет развернулась всем телом, и придвинувшись к краю вагонетки, посветила на пищащую массу из мелькающих мохнатых тел и блестящих злобных глаз. По её лицу пробежала легкая тень отвращения, потом оно разгладилось и стало напоминать бесстрастную маску.
- Дышится легче, – уверенно констатировала женщина. - Вполне возможно, что до выхода уже недалеко.
Не дожидаясь комментариев, Кейт направила луч вглубь штольни, и даже приложила руку ко лбу на манер козырька, пытаясь что-нибудь рассмотреть на границе света и тьмы. - Возможно, что нам осталось сделать всего один рывок, – поняв бесперспективность своих попыток, Кейт развернулась лицом к внимательно наблюдающему за ней Рику, - надо найти способ задержать крыс. Думаю, что ты решил использовать…
Касл сделал шаг, и нежно обняв её за талию, притянул к себе.
- Да, Кейт, именно огонь, – тихонько поддакнул он, жарко дыша ей в ухо, - Нам потребуется факел, и не один.
Беккет положила свои руки поверх его и слегка сжала.
- Ты уже всё продумал, не так ли? – иронично произнесла она, желая немного подразнить его, чтобы отвлечься от гнетущей обстановки.
Касл не купился на её притворное сомнение.
- Эй, мы отличная команда, помнишь? – он слегка усилил нажим своих рук на её талию, - Как Старски и Хатч!
- Как Бонни и Клайд?
- Как Тёрнер и Хутч!
Рассмеявшись, Кейт немного отстранилась от Рика.
- Напрашиваешься, чтобы тебя снова сравнили с Хутчем?
Вспомнив тот диалог, Рик добродушно ухмыльнулся.
- Сравнивай, с чем хочешь, а лично я отождествляю себя с Великим Крысоловом!
Беккет критически прищурилась на его невинное хвастовство, хотя, положа руку на сердце, в каком-то смысле он был прав.
- Ладно, соглашусь скрепя сердце,- она прикусила губу, втихомолку молясь о том, чтобы мальчишество, так и кипящее в нём, не вышло бы боком, и прежде всего ему самому. – Итак, каков наш следующий шаг? А то вдруг ты будешь слишком безрассуден!
- А разве я не такой?
- О, Касл! И почему, спрашивается, я больше этому не удивляюсь?
- Человек ко всему привыкает, Кейт, особенно к обоюдному доверию. Или я чего-то не знаю?
Легонько оттолкнувшись от груди мужчины, Беккет взяла плащ за воротник.
- Ладно, Касл, ты ведешь!
Добродушно улыбнувшись, Рик раскрыл нож и распорол плащ по вертикальным швам на три части, потом протянул готовые куски ткани Кейт, и принялся резать рубашку на ленточки.
Получившиеся полосы повесил на плечо женщины, и взяв у неё из рук один из трёх кусков ткани, стал сворачивать его в рулон длинной стороной подкладкой наружу. Перевязал получившийся сверток обрывками рубашки в нескольких местах, оставив свободными только самые концы. Тоже самое проделал и с оставшимися двумя кусками.
Опустив свет фонарика под ноги, Кейт сгребла растоптанную влажную землю в кучку, потом разделила её концом туфли на три горки. Взяла у Касла один рулон, и присев на корточки, положила фонарик, потом расправила один из краёв свёртка на манер воронки и стала насыпать землю внутрь. Опустившись рядом, Рик сделал удавку из лоскута рубашки и ловко завязал конец «колбасы». Подержал рулон в руках, потряс, проверяя, не высыпается ли земля.
Следующий свёрток они набивали вдвоём, и дело пошло быстрее.
Свет фонарика освещал только кисти их рук, которые иногда задевали друг друга, и было совершенно неясно, случайно это происходило или нарочно. Увлечённые процессом, они касались друг друга лбами, тихонько хихикали, чувствуя сбегающие по вискам капельки пота, и звучно целовались, держа в руках недоделанную «колбасу».
- Забавно, - с трудом оторвавшись от её солёных губ, Касл затянул на конце третьего свертка последнюю удавку, – Никогда не думал, что такой не романтичный процесс будет вполне…
Рик не договорил, потому что сзади него раздался звук падения чего-то легкого. Обернувшись, Касл увидел крысу, настороженно притаившуюся в уголке. Ощерившись, существо оскалило зубы, то ли оторопев от падения, то ли готовясь атаковать, но шансов у неё не было никаких, потому что мощный удар кулака припечатал зверька к стенке. Гулко отозвался металл, хрустнули кости, и крыса забилась в судорогах. Услышав, как натужно кашлянула Кейт, Касл схватил всё ещё дергающееся тельце за хвост и выкинул вон.
- Это крыса-разведчик, – нахмурившись, он вытер кисть о брюки, вслушиваясь в возню стаи, жадно пожиравшей останки своего собрата, - Они поняли, как сюда добраться, и скоро даже вагонетка нас не спасет. Надо торопиться.
Уложив «колбасы» на пол вагонетки, Касл аккуратно полил их виски. Отставил в сторону почти пустую бутылку, перелез через борт, и встав на прицепное устройство, стал кидать рулоны тяжелой стороной вперед, стараясь уложить их поперёк туннеля друг за другом в один ряд. Кейт подсвечивала ему. Два рулона легли нормально, а последний в полете изогнулся, частично раскрывшись, и лег на дно штольни, оставив между соседними свёртками ткани просвет шириной фута в два.
Касл в раздражении выругался.
- Дьявол! Все старания ко псу под хвост!
Забравшись обратно в вагонетку, он торопливо стал снимать пиджак, но Кейт остановила его. Рик нахмурился, не понимая её намерений, но видя, как она расстегивает куртку, расплылся в дурашливой улыбке.
Метнув на мужчину укоризненный взгляд, Беккет зажала верхнюю одежду между ног, сунула шумно вздохнувшему Рику мешающий ей фонарь и со словами «Ни слова, Касл!» стала стаскивать свитер.
От созерцания открывшегося вида Рик издал утробный звук и раскрыл рот ещё шире, потом провел ладонью по лицу.
- Что, Касл?! – так и не дав ему возможности насладиться увиденным, Кейт шустро оделась, выправила попавшие под одежду локоны и начала застегивать пуговицы.
- Кхм, - внимательно наблюдая за её движениями, Рик плотоядно облизал губы. – Кажется, на тебе сейчас комплект, который я подарил на юбилей нашей первой встречи. Ты так прекрасна в нём, а без него ещё…
- Касл! – протянув свитер мужчине, Кейт сердито одёрнула его, - Как ты можешь думать об этом? Ситуация тебя не смущает?
- Я всегда об этом думаю, - стушевавшись, он потупил взгляд и пробормотал себе под нос, - Начиная с самой первой нашей встречи. А что касается ситуации…
Он замялся, подыскивая наиболее убедительные слова, словно хотел оправдаться, но в конечном итоге сдался, обречённо взмахнув рукой.
Кейт осталась довольна произведенным эффектом. Приблизившись к мужчине вплотную, она поправила загнувшийся воротник пиджака, и с удовольствием резюмировала:
- Хочешь сказать, что мы уже свободны?
Усмехнувшись, Беккет вопросительно повела бровью, но Рик отрицательно мотнул головой и со словами «Прости!» покинул пространство между ней и бортиком вагонетки. Стараясь не смотреть в сторону женщины, расправил свитер и безжалостно отпорол от него рукава, потом, подобрав бутылку с виски, облил всё остатками жидкости. Насупившись, Кейт посветила на промежуток между рулонами,
- Мой любимый свитер… - она с грустью смотрела, как на каменистый пол неловко плюхнулось то, что когда-то было её вещью.
- Эй! – Касл аккуратно забрал у неё фонарик, стараясь говорить как можно душевнее. – А мне показалось, что самый любимый у тебя - это я!